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Les expressions art premier et art primitif sont employées pour désigner les productions artistiques des sociétés dites « traditionnelles », « sans écriture » ou « primitives ». Par extension, le terme désigne communément la production artistique traditionnelle des cultures non-occidentales.

L'Afrique noire

La sculpture – surtout en bois, mais aussi en terre cuite, en pierre, en métal – est le langage artistique privilégié de l'Afrique noire. Les styles alternent entre expressionnisme et réalisme. Dans la plupart des cas, l'objet d'art participe d'une hiérarchie religieuse ou politique. Intermédiaire entre la réalité humaine et le monde invisible, il traduit le pouvoir des forces vitales. Pour l'artiste, le geste créateur a autant d'importance, sinon plus, que l'œuvre elle-même, à laquelle le verbe confère toute sa valeur magique. Dans son aspect formel, la statuaire négro-africaine a été l'une des sources de la révolution artistique opérée par le cubisme.

Masques rituels de différentes tribus africaines.
Masques rituels de différentes tribus africaines.
Masques rituels de différentes tribus africaines.
Masques rituels de différentes tribus africaines.
Masques rituels de différentes tribus africaines.
Masques rituels de différentes tribus africaines.
Masques rituels de différentes tribus africaines.

Masques rituels de différentes tribus africaines.

Art précolombien

Se dit de la période de l'histoire de l'Amérique qui débute avec l'apparition de l'homme dans le Nouveau Monde et se termine lorsque les sociétés amérindiennes sont remplacées ou transformées par la civilisation européenne. Au Mexique, en Amérique centrale, au Pérou, la période dite « précolombienne » prend fin au XVIe s. ; dans d'autres zones, elle se prolonge jusqu'au XIXe ou même XXe s. C'est pourquoi on donne souvent le nom de « préhispanique » aux cultures des régions conquises et colonisées par les Espagnols.

Objets et statuettes d'amérique du sud.
Objets et statuettes d'amérique du sud.
Objets et statuettes d'amérique du sud.
Objets et statuettes d'amérique du sud.
Objets et statuettes d'amérique du sud.

Objets et statuettes d'amérique du sud.

Objets rituels et décoratifs d'amérique du nord.
Objets rituels et décoratifs d'amérique du nord.
Objets rituels et décoratifs d'amérique du nord.
Objets rituels et décoratifs d'amérique du nord.

Objets rituels et décoratifs d'amérique du nord.

Arts de l'Inde ancienne

Au regard de l'histoire universelle des arts, l'art de l'Inde occupe une place exceptionnelle. Il la doit autant à la permanence et à l'originalité de ses traditions qu'à la qualité de ses réalisations. Cette fidélité, probablement unique, à un idéal, à une doctrine attestés depuis vingt-trois siècles au moins, assure à l'art indien une unité certaine, qui n'exclut pas la diversification.

S'il arrive que cet art, justement célèbre, mais souvent assez mal connu, déroute parfois par la profusion, la surcharge de motifs qui semblent trop souvent les mêmes, il doit être pourtant regardé comme l'un des plus homogènes . L'art de l'Inde, d'inspiration avant tout religieuse et régi par des textes précis, ne laisse, pratiquement, que peu de place à l'invention. Son but essentiel est de matérialiser la présence d'une forme divine, de favoriser l'accès au divin.

Vêtements et statuettes d'asie.
Vêtements et statuettes d'asie.
Vêtements et statuettes d'asie.

Vêtements et statuettes d'asie.

L'Océanie

L'art océanien est en relation étroite avec l'animisme et fait référence à des mythologies complexes, qui sont aujourd'hui en partie perdues. L'art le plus simple est celui des Aborigènes d'Australie, qui ne travaillent qu'en deux dimensions (peintures rupestres et peintures sur écorce). Celui des Mélanésiens, notamment en Nouvelle-Guinée, est le plus impressionnant par son aspect macabre, lié au culte des ancêtres. Le plus élaboré est celui des Maori de Nouvelle-Zélande, qui sculptent d'infinis entrelacs, ornés de spirales et de volutes. D'une façon générale, l'art océanien dégage une impression de mystère qui a marqué le « primitivisme » de l'art occidental, de Gauguin aux surréalistes.

Objets rituels, décoratifs et parures d'océanie.
Objets rituels, décoratifs et parures d'océanie.
Objets rituels, décoratifs et parures d'océanie.
Objets rituels, décoratifs et parures d'océanie.

Objets rituels, décoratifs et parures d'océanie.

Oeuvres et vêtements du moyen-orient.
Oeuvres et vêtements du moyen-orient.

Oeuvres et vêtements du moyen-orient.